Riscurile de apariție a apneei obstructive au legătură cu:

  • caracteristicile anatomice: mărimea, poziționarea gâtului unei persoane, a maxilarului, limbii, amigdalelor și a altor țesuturi din apropierea zonei posterioare a gâtului poate afecta în mod direct fluxul de aer
  • obezitatea: este un factor de risc în circa 60% din cazurile de apnee. Creșterea în greutate contribuie la îngustarea anatomică a căilor respiratorii. Conform studiilor, o creștere în greutate cu 10% crește de 6 ori riscul de apnee obstructivă.
  • sedativele, inclusiv alcoolul: acestea contribuie la relaxarea țesuturilor din gât, ceea ce ușurează obstrucția aerului
  • istoricul familial: persoanele care au rude apropiate cu apnee au un risc crescut să dezvolte aceeași afecțiune
  • fumatul: fumătoriii au risc crescut de a face apnee
  • dormitul pe spate: această poziție favorizează prăbușirea țesuturilor în jurul căilor respiratorii și cauzează blocaje
  • congestiile nazale: persoanele cu repirație nazală îngreunată sunt predispuși la apnee obstructivă
  • anomalii hormonale: hipotiroidismul (tiroidă cu activitate redusă) și acromegalia (excesul de hormon de creștere) cresc riscul de apnee obstructivă, deoarece provoacă umflarea țesuturilor din apropierea căilor respiratorii și/sau contribuie la riscul unei persoane de a suferi de obezitate

În cazul apneei centrale respirația este afectată în alt mod față de apneea obstructivă. În locul unor blocaje care să ducă la pauze în respirație, problema apare la modul în care creierul comunică cu mușchii responsabili cu respirația. În fapt, trunchiul cerebral nu percepe corect nivelul de dioxid de carbon din organism, ceea ce duce la o respirație lentă și superficială.

Apneea centrală este, în mod tipic, conectată de o condiție medicală preexistentă, cum este atacul cerebral, infecții cerebrale, sau tumori care afectează trunchiul cerebral. Și medicamentele pentru durere, ca opoidele, interacționează cu procesul normal de respirație. Și insuficiența cardiacă este considerată un factor de risc pentru apneea centrală. Acest tip de apnee se poate instala și atunci când nivelul de oxigen la care este expusă o persoană scade dramatic, ca în cazul situării la mare altitudine.