Astmul bronșic este o boală inflamatorie cronică a căilor respiratorii, caracterizată de hiperactivitate bronșică și obstrucție a căilor respiratorii de grade variabile. Este diagnosticat pe baza istoricului clinic, a examinării fizice și a testelor de funcționare pulmonară, inclusiv testarea reversibilității și măsurarea reactivității bronșice.

Episoadele recurente de respirație acută scurtă, apărute în mod tipic în timpul nopții sau dimineața devreme, sunt manifestări ale astmului bronșic. Alte simptome includ tusea, respirația șuierătoare și senzația de apăsare în piept. Simptomele astmului pot apărea adesea în timpul exercițiului fizic.

 

Obstrucția căilor respiatorii în astmul bronșic este cauzată de 4 mecanisme:

  • contracția musculaturii bronșice netede
  • edem al pereților căilor respiratorii
  • dopuri de muscus din bronhiole
  • modificări ireversibile ale plămânilor

Astmul bronșic afectează circa 10% dintre copii și 5% dintre adulți. Cei mai importanți factori de risc pentru astmul bronșic sunt predispozițiile genetice la producerea de anticorpi IgE ca răspuns la (de exemplu) expunerea la polen, acarieni, mucegai, sau proteine derivate din animale. în copilările astmul apare, cel mai probabil, ca urmare a alergiilor. La adulți însă, la 30 și 50% dintre persoanele astmatice nu au putut fi  identificate alergii, cel puțin nu prin metodele standard. Astmul non-alergenic al adulților poate apărea, de exemplu, în urma unei infecții virale a tractului respirator inferior. Infecțiile virale pot promova și o creștere a sensibilității alergenice. Astmul intrinsec poate reflecta prezența simultană a sinuzitei, polipilor nazali și a intoleranței la acid acetilsalicilic sau la medicamente antiinflamatoare nesteroidiene și poartă numele de sindrom Samter.