În mod normal, suprafața exterioară a plămânului se află lângă suprafața interioară a cavității toracice. Plămânul și cavitatea toracică sunt acoperite cu membrane subțiri, numite pleură. Pneumotoraxul, sau plămânul colabat înseamnă pătrunderea aerului din plămân sau din exteriorul cavității toracice în cavitatea pleurală (între cele două membrane). Acumularea aerului duce la colabarea plămânului aflat în acea zonă.

Cauzele pneumotoraxului sunt, cel mai adesea, leziuni are plămânilor sau peretelui toracic:

  • leziune penetrantă, cum este rana de cuțit sau de glonț
  • traumatism din accident sau cădere
  • proceduri medicale, ca toracenteză- scoaterea fluidului din cavitatea pleurală cu ajutorul unui ac, sau biopsie pulmonară

Uneori plămânul va colaba fără a avea drept cauză un traumatism direct (pneumotorax spontan), în special la persoanele cu boli pulmonare și mai ales în cazurile de emfizem pulmonar. Poate apărea și la persoanele cu astm, fibroză chistică și pneumonie. Pneumotoraxul poate apărea și la persoane fără boli pulmonare știute, mai ales la bărbați înalți, subțiri, cu vârste între 20 și 40 de ani, fumători.

În cele mai multe cazuri de pneumotorax, o mică cantitate de aer se poate mișca prin ruptura din plămân sau din cavitatea toracică. Dacă aerul poate doar intra, dar nu și ieși, se acumulează presiune în buzunarul cu aer captiv (pneumotorax tensionat), situație întâlnită mai ales la persoanele cu traumatisme toracice penetrante. Pneumotoraxul tensionat poate duce la colabarea completă a plămânului adiacent și poate împinge inima și vasele majore de sânge în cealaltă parte a pieptului. Acest lucru reprezintă o urgență medicală.

Simptomele pneumotoraxului

Pot include:

  • respirație brusc îngreunată
  • respirație dureroasă
  • durere în piept ascuțită, adeseori doar într-o parte
  • senzația de apăsare în piept