Un virus este compus din acid nucleic (ADN sau ARN) într-un înveliș proteic. Pentru a se multiplica, are nevoie de o celulă vie. Virusul se atașează de o celulă, pătrunde în aceasta și eliberează ADN-ul sau ARN-ul lui în acea celulă. ADN-ul sau ARN-ul virusului este materialul genetic care conține informația necesară pentru a face copii ale viruslui. Acest material genetic preia controlul celulei și o forțează să multiplice virusul. Celula infectată moare de obicei, pentru că este împiedicată de către virus să-și îndeplinească funcția. Când moare, celula eliberează noi virusuri, care infectează alte celule. O infecție virală poate da o serie întreagă de simptome, de la asimptomatic, la boli grave.

Virusurile pot fi luate prin inhalare sau înghițire, prin înțepături de insecte, sau prin contact sexual. Cele mai comune infecții virale implică nasul, gâtul și căile respiratorii superioare, sau sisteme ca cel nervos, gastrointestinal sau reproducător. Medicii își pot baza diagnosticul pe simptome, teste de sânge și culturi, sau examinarea țesuturilor infectate. Medicamentele antivirale pot interacționa cu reproducerea virusurilor sau pot îmbunătăți răspunsul imun la infecții virale.

Virozele respiratorii

Infecțiile virale afectează mai ales tractul respirator superioar și inferior. Deși infecțiile respiratorii pot fi clasificate în funcție de virusul cauzator (ca de exemplu, cel gripal), sunt, în general, grupate clinic, în funcție de simptome (răceala comună, bronșiolită, crup laringian, pneumonie).  Deși patogeni specifici dau manifestații clinice caracteristice (de exemplu, rinovirusul dă răceală, virusul respirator sincțial dă bronșiolită etc), fiecare poate cauza multe dintre sindroamele respiratorii.

Severitatea bolilor respiratorii virale variază mult. Bolile grave apar mai ales la copii și vârstnici. Morbiditatea poate rezulta direct din infecția virală, sau indirect, din cauza exacerbării afecțiunilor cardiopulmonare subiacente, sau din cauza suprainfectării bacteriene a plămânilor, sinusurilor paranazale sau a urechii medii.